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Bélugas, un taux de mortalité toujours inquiétant

Bélugas, un taux de mortalité toujours inquiétant

2021 aura été une mauvaise année pour le troupeau de bélugas du Saint-Laurent. Le Réseau québécois d’urgence pour les mammifères marins a documenté dix-neuf carcasses retrouvées échouées sur le littoral, notamment onze au Bas Saint-Laurent seulement. Ces données ne reflètent pas la mortalité totale de la population, mais celles que l’on a pu constater et échantillonner.

Outre le nombre de décès plus élevé que la moyenne de quatorze par année, selon des statistiques établies depuis 1982, le fait que deux femelles aient perdu la vie au moment de la mise-bas inquiète l’équipe de Stéphane Lair, professeur titulaire à la Faculté de médecine vétérinaire de l’Université de Montréal. Le vétérinaire indique que la mise-bas difficile est devenue « la cause la plus importante de mortalité des femelles adultes bélugas dans le Saint-Laurent ».

L’autre paramètre inquiétant tient à l’augmentation de la mortalité des veaux depuis une bonne dizaine d’années. Alors qu’on ne documentait qu’une seule mortalité parmi les jeunes entre 1983 et 2007, la moyenne se situe désormais à six individus annuellement, comme ça a été le cas en 2021. Un chiffre que les chercheurs qui étudient la population qualifie de surmortalité.

«Il existe plusieurs hypothèses pour expliquer ces surmortalités, précise Robert Michaud, directeur scientifique du Groupe de recherche et d’éducation sur les mammifères marins (GREMM). Il est par exemple possible que la condition physique des femelles béluga ne leur permette pas d’avoir la capacité énergétique à mettre bas, dans ce cas la surmortalité néo-natale serait liée à une diminution des ressources alimentaires disponibles. On pense aussi aux effets neuro-toxiques de certains contaminants chimiques à base de brome, qui peuvent impacter la santé de la mère comme du nouveau-né.»

Le brome se retrouve dans les matériaux ignifuges utilisés comme retardateurs de flamme dans de nombreux objets de consommation tel que textiles, meubles, jouets, tapis, etc. Le brome est susceptible de provoquer des perturbations endocriniennes et immunitaires qui pourraient expliquer les difficultés des mises-bas.

Véronique Lesage, chercheuse pour Pêches et Océans Canada, énumère également une liste de causes «concurrentes, mais non exclusives» pour expliquer la surmortalité : dérangement chronique occasionné par les navires, changements de la structure de l’écosystème liés au climat, difficultés de trouver des proies de qualité pour s’alimenter. La situation critique de la population du Saint-Laurent serait donc liée à des causes multiples dont les scientifiques ont encore du mal à interpréter les effets précisément sur les bélugas.

Les plaisanciers qui observent un mammifère marin en difficulté, mort ou échoué, peuvent le signaler au Réseau d’urgence en composant le 1 877 722 5346.

Mortalité documentée des bélugas 2016-2021

 

Année

Nombre de décès constatés

2016

14

2017

22

2018

12

2019

17

2020

14

2021

19

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